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Tox Town en español - Inquietudes de salud ambiental y sustancias químcas y tóxicas en su lugar de residencia, trabajo y diversión
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El estireno se usa para fabricar poliestireno empleado en la elaboración de plásticos y contenedores de espuma.

¿Qué es el estireno?

El estireno es un líquido entre incoloro y amarillo, con un olor floral dulce en su forma pura. Puede contener otras sustancias químicas que le dan un olor fuerte y desagradable. El estireno se conoce por otros nombres como etilbenceno, feniletileno, estiroleno, cinameno y vinilbenceno. El estireno es sumamente inflamable y se evapora con facilidad. Es un compuesto orgánico volátil. Su fórmula química es C8H8.

El estireno se usa ampliamente para la fabricación de plásticos, fibra de vidrio, caucho,  látex y plásticos y resinas de poliestireno.  Con el poliestireno se fabrican productos de espuma y de plástico rígido como tazas, platos, bandejas, utensilios y material y burbujas de embalaje. Los productos de poliestireno llevan adherido el símbolo de reciclaje #6.

Los productos que contienen poliestireno incluyen material de aislamiento y de embalaje, tubos plásticos, material de revestimiento de refrigeradores, cintas transportadoras, piezas de automóviles y dispositivos eléctricos. El estireno se usa para fabricar otros productos como llantas, mangueras, tanques, respaldos de alfombras, material de recubrimiento, pintura y limpiadores de metales.  También se usa para fabricar resinas para materiales de construcción, barcos, tinas y cabinas de duchas. 

Los productos de consumo fabricados con estireno o poliestireno incluyen equipaje, zapatos, juguetes, envases de alimentos, baldosines para pisos, ceras y pulidores de pisos, adhesivos, masillas y barnices. El estireno también se usa para fabricar resinas para varios productos de oficina como cartuchos para fotocopiadoras e impresoras de computadores.

El estireno también se usa en la elaboración de papel y material de obturaciones dentales.

El humo de los cigarrillos y los vapores de escape de los automóviles contienen estireno. Hay bajas concentraciones naturales de estireno en algunos alimentos, como frutas, verduras, nueces, bebidas y carnes.

¿Cómo podría estar expuesto al estireno?

Usted puede estar expuesto al estireno en el trabajo y la casa.  Se prevé que la población no fumadora está mucho menos expuesta a diario al estireno que los trabajadores industriales.

Los trabajadores dedicados a ciertas ocupaciones pueden estar expuestos a concentraciones de estireno mucho mayores que la población en general. El personal de la industria de plásticos reforzados está expuesto a la mayor concentración de estireno en el trabajo.  Forman parte de ese grupo los fabricantes de barcos, piezas de automóviles y camiones, tanques, tinas de baño y cabinas de duchas.
 
Los trabajadores de la industria de fabricación de caucho con estireno y butadieno, en comparación con los de la industria de plásticos, pueden estar expuestos a concentraciones menores pero importantes de estireno. Los trabajadores en centros de fotocopias por períodos prolongados también están expuestos a mayores concentraciones de estireno que la población en general.

Usted puede estar expuesto a bajas concentraciones de estireno si trabaja en una central nuclear, una fábrica de sustancias petroquímicas, una imprenta, una planta procesadora de papel, una instalación de revestimiento de madera, una caseta de peaje o un incinerador de desechos. 

También puede estar expuesto si es bombero, taxidermista, pintor, trabajador  de construcción, pulidor de pisos, dentista, trabajador de la industria de alimentos, instalador de alfombras o mecánico automotor. 

La principal fuente de exposición al estireno para la población en general es el consumo de cigarrillos. La exposición proveniente del humo de los cigarrillos equivale a cerca de 10 veces la concentración de todas las demás fuentes no industriales en su conjunto. La exposición de los fumadores al estireno es aproximadamente seis veces superior a la de los no fumadores.

La exposición diaria al estireno para las personas que no fuman ni trabajan en la industria es mínima. Usted puede estar expuesto a bajas concentraciones de estireno al respirar el aire interior o consumir alimentos guardados en envases de poliestireno. Las altas concentraciones de estireno en la casa pueden provenir de materiales de construcción, productos de consumo, humo de tabaco, fotocopiadoras e impresoras de rayos láser. 

Usted también puede estar expuesto al estireno en el aire exterior por medio de las emisiones de las industrias que usan o fabrican estireno, el escape de vapores de los automóviles y el humo de los cigarrillos. Las concentraciones de estireno en el aire exterior son menores que en el aire interior.

Puede estar expuesto al estireno en el agua potable, el agua subterránea o el suelo, y también si reside cerca de una instalación industrial,  un sitio de desechos peligrosos, un relleno sanitario, un incinerador donde se maneje estireno o una zona con bastante tráfico vehicular.

¿Qué efectos tiene el estireno para la salud?

El estireno figura como un producto “carcinógeno según previsiones razonables” en el Duodécimo Informe sobre Carcinógenos publicado por el Programa Nacional de Toxicología porque se ha vinculado a la leucemia, el linfoma y el cáncer del tronco encefálico,  la sangre y  la médula ósea. También se ha relacionado con el daño genético y un mayor riesgo de cáncer del esófago y del páncreas.

Las personas expuestas a altas concentraciones de estireno en el trabajo corren un riesgo mucho mayor de tener efectos para la salud que la población en general no fumadora.

La exposición ocupacional al estireno puede afectar al sistema nervioso central. Puede irritar los ojos, la nariz, la garganta y el aparato respiratorio. Puede causar dolor de cabeza, debilidad, mareo, confusión, somnolencia, fatiga, vértigo, sensación de embriaguez y falta de coordinación. 

También puede causar náuseas, dolor abdominal, sensibilidad de la piel, dermatitis, asma, efectos gástricos, depresión y problemas de concentración y equilibrio. 

La exposición a largo plazo puede causar enfermedad cerebral, lesiones del hígado y del tejido nervioso, efectos en la función renal, asma ocupacional, daño al sistema nervioso central, impedimentos auditivos, daltonismo y efectos reproductivos.

El contacto de la piel con el estireno líquido puede causar quemaduras de primer grado.

Si cree que su salud se ha visto afectada por exposición al estireno, comuníquese con su médico.

En caso de urgencia por intoxicación o si tiene alguna pregunta sobre posibles sustancias tóxicas, comuníquese con el centro de control de intoxicaciones de su localidad llamando al teléfono 1-800-222-1222.     

Esta descripción se basa en la información encontrada en los enlaces virtuales citados en la versión en inglés de este tema.


Enlaces adicionales
Monómero de estireno (Departamento de Salud y Servicios para Personas Mayores de New Jersey ) (PDF — 53.67 KB)
ToxFAQs. Estireno (Agencia para el Registro de Sustancias Tóxicas y Enfermedades)

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Última actualización: 4 diciembre 2013

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