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Tox Town en español - Inquietudes de salud ambiental y sustancias químcas y tóxicas en su lugar de residencia, trabajo y diversión
Hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP)English
Los hidrocarburos aromáticos policíclicos se liberan al quemar gasolina, petróleo, carbón o basura y pueden causar cáncer.

¿Qué son los hidrocarburos aromáticos policíclicos?

Los hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP) son un grupo de más de 100 sustancias químicas diferentes que se liberan al quemar carbón, petróleo, gasolina, basura, tabaco, madera u otras sustancias orgánicas, como carne asada al carbón. También se llaman hidrocarburos aromáticos polinucleares. Se pueden encontrar en forma natural cuando son liberados por los incendios forestales y los volcanes y también se pueden fabricar. Entre las actividades que liberan HAP cabe citar la conducción de vehículos,  la quema de productos agrícolas,  el techado de edificaciones, el trabajo con productos de alquitrán de hulla, el trabajo de insonorización e impermeabilización, el revestimiento de tubos, la fabricación de acero y la pavimentación con asfalto. Los HAP son contaminantes orgánicos persistentes (COP).

Los HAP fabricados son sólidos, incoloros o blancos o amarillos pálidos. Algunos pueden tener forma de agujas, placas, cristales o prismas.

Los HAP se encuentran en el asfalto que recubre las carreteras y los lugares de estacionamiento y en el humo y el hollín. También se encuentran en el alquitrán de hulla, la brea de alquitrán de hulla y las creosotas, que son subproductos de la destilación y del calentamiento del carbón y de algunas maderas. Los productos de alquitrán de hulla se usan en medicamentos para tratar las enfermedades de la piel, tales como la psoriasis, y en insecticidas, fungicidas y pesticidas.  La creosota de alquitrán de hulla es un producto de uso amplio para la conservación de la madera. El alquitrán de hulla y la brea de alquitrán de hulla se usan para el techado de edificaciones,  la pavimentación de carreteras, la fundición del aluminio y la producción de coque, un residuo del carbón empleado como combustible.

Algunos HAP se usan para fabricar medicamentos, tintes, plásticos y pesticidas.

¿Cómo podría estar expuesto a los HAP?

Usted puede estar expuesto a los HAP sobre todo al inhalar aire contaminado, humo de madera, gases de escape de vehículos o humo de cigarrillos; y al comer alimentos o beber agua que estén contaminados.  Puede inhalar HAP en un ambiente exterior cuando estas sustancias se adhieren al polvo y a otras partículas del aire. Entre las fuentes externas de HAP  cabe citar hollín, humo, incluso el de cigarrillos, gases de escape de vehículos, carreteras de asfalto, incendios forestales, volcanes, quema de productos agrícolas o de madera, incineración de desechos municipales e industriales, y emisiones de sitios de desechos peligrosos.  Usted también puede estar expuesto a los HAP en el suelo cercano a zonas donde se han quemado carbón, madera, gasolina u otros productos, o en el suelo de los sitios de desechos peligrosos, en antiguos sitios de fábricas de gas y en establecimientos de conservación de la madera.

En la casa, puede estar expuesto a los HAP si inhala humo de cigarrillos, quema madera, come carnes asadas o quemadas, bebe agua o leche contaminada, consume alimentos contaminados, o usa medicamentos fabricados con HAP, pesticidas o productos de madera tratada con creosota.  Puede estar expuesto a la creosota si consume suplementos dietéticos a base de hierbas que contienen hojas del arbusto de la creosota, llamado chaparral.

En el ambiente laboral puede estar expuesto a HAP si trabaja en una planta de producción de alquitrán de hulla, aluminio o asfalto; un establecimiento de ahumado de carne; una fundición; un taller de reparación de motores; un incinerador de basura; un sitio de gasificación del carbón; o una granja donde se quemen productos agrícolas y se apliquen pesticidas. Puede estar expuesto si trabaja en producción de coque, minería, refinación de gas o de petróleo, metalistería, producción de sustancias químicas, producción de hierro o acero, conservación de madera,  producción de alquitrán de hulla, techado de edificaciones, transporte, cocción de alimentos y abastecimiento de comida por encargo, así como en la industria eléctrica. También puede estar expuesto si trabaja en aplicación de alquitrán a tejados, aplicación de asfalto o limpieza de chimeneas o si usa madera tratada con creosota.

¿Qué efectos tienen los HAP para la salud?

Quince de las más de 100 formas de HAP figuran como “carcinógenos humanos según previsiones razonables” en el Decimotercer Informe sobre Carcinógenos (en inglés) publicado por el Programa Nacional de Toxicología porque la exposición a esos productos está vinculada al cáncer de los pulmones, del hígado y de la piel.

La exposición a grandes cantidades de creosota del alquitrán de hulla puede ocasionar convulsiones, pérdida del conocimiento y aun la muerte. La inhalación de vapores de alquitrán de hulla, brea de alquitrán de hulla y creosota puede irritar las vías respiratorias.  El consumo de grandes cantidades de suplementos a base de hierbas que contienen hojas de creosota puede causar lesiones del hígado.

Si su salud se ha visto afectada por exposición a los HAP, comuníquese con su médico.

En caso de urgencia por intoxicación o si tiene alguna pregunta sobre posibles sustancias tóxicas,  comuníquese con el centro de control de intoxicaciones de su localidad llamando al teléfono 1-800-222-1222.

Esta descripción se basa en la información encontrada en los enlaces virtuales citados en la versión en inglés de este tema.


Enlaces adicionales
Carne cocinada a altas temperaturas y el riesgo de cáncer (Instituto Nacional del Cáncer)
ToxFAQs. Hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP) (Agencia para el Registro de Sustancias Tóxicas y Enfermedades)

Situaciones en las cuales podrían encontrarse hidrocarburos aromáticos policíclicos: más lugares >>
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Última actualización: 9 octubre 2014

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