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Tox Town en español - Inquietudes de salud ambiental y sustancias químcas y tóxicas en su lugar de residencia, trabajo y diversión
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El mercurio y sus compuestos se encuentran en el aire, el suelo, el agua y los peces.

¿Qué es el mercurio?

El mercurio es un metal que se encuentra libre en la naturaleza. Viene en varias formas que no tienen olor. Puede ser un líquido plateado brillante, o un sólido blanco parecido al estaño. Si se calienta se convierte en un gas incoloro. El símbolo químico del mercurio es Hg. El mercurio puede encontrarse en el petróleo crudo.

El mercurio puede combinarse con otros elementos, como el cloro, el oxígeno o el azufre, para formar compuestos inorgánicos o sales de mercurio. También puede combinarse con el carbono para formar compuestos orgánicos de mercurio.

El metilmercurio es el compuesto orgánico de mercurio más común. Se puede formar en el agua y en el suelo por la acción de las bacterias. Se acumula en los tejidos de los peces. Los peces de mayor tamaño suelen tener mayores concentraciones de mercurio que los más pequeños.

El mercurio se usa en algunos termómetros, barómetros, lámparas de vapor y fluorescentes, revestimientos de espejos, empastes dentales, baterías, productos farmacéuticos y productos agroquímicos. Las bombillas compactas de luz fluorescente ahorradoras de energía contienen pequeñas cantidades de mercurio y debe reciclarse con cuidado. Las sales de mercurio se usan en ocasiones en cremas para aclarar la piel y en cremas antisépticas.

El mercurio se usa en la fabricación de equipos eléctricos, cables y dispositivos de conmutación; para extraer oro y plata de sus minerales; y para producir cloro gaseoso y soda cáustica, un producto químico en forma líquida. Los compuestos de mercurio se usaron en algún momento en las pinturas a base de látex, pero su uso se prohibió a partir de 1990.

¿Cómo podría estar expuesto al mercurio?

Usted podría estar expuesto al metilmercurio al comer pescado o mariscos contaminados con mercurio y también al tener contacto con ese elemento a través de la piel.

Usted podría estar expuesto al mercurio al inhalar aire contaminado en el trabajo, o al respirar aire contaminado en derrames, incineradores e industrias que queman combustibles que contienen mercurio.

¿Qué efectos tiene el mercurio para la salud?

La exposición a altos niveles de mercurio y de sus compuestos puede ocasionar envenenamiento por mercurio, el cual puede acarrear la muerte o lesiones permanentes del cerebro y los riñones. Esta lesión cerebral puede producir temblores, alucinaciones, psicosis, cambios visuales o auditivos, problemas de memoria, pérdida de apetito y de peso e irritabilidad.

Si usted está embarazada, la exposición repetida al mercurio puede elevar el riesgo de que el feto sufra lesiones o el embarazo se pierda.

La exposición a altos niveles de vapor de mercurio puede lesionar los riñones. También puede irritar los pulmones y ocasionar depresión, inflamación de las encías y la boca, tos, dolor en el pecho y dificultad para respirar. La exposición repetida a bajos niveles puede ocasionar alergias de piel.

La exposición a corto plazo a altos niveles de vapores de mercurio puede ocasionar lesión pulmonar, náuseas, vómito, diarrea, elevación de la frecuencia cardiaca o la presión arterial, erupciones cutáneas, e irritación o enturbiamiento de los ojos.

Si cree que ha estado expuesto al mercurio, comuníquese con su médico.

En caso de urgencia por intoxicación o si tiene alguna pregunta sobre posibles sustancias tóxicas, comuníquese con el centro de control de intoxicaciones de su localidad llamando al teléfono 1-800-222-1222.

Esta descripción se basa en la información encontrada en los enlaces virtuales citados en la versión en inglés de este tema.


Enlaces virtuales desde MedlinePlus (Biblioteca Nacional de Medicina)
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Enlaces adicionales
El mercurio y la salud (Organización Mundial de la Salud)
El uso del mercurio en la atención de salud y la odontología (Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente) (PDF — 339.35KB)
Mercurio (Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos)
Mercurio (Departamento de Salud de New Jersey) (PDF — 224 KB)
Mercurio en el pescado: ¿Cuáles pescados son seguros para comer? (Departamento de Salud y Servicios Humanos, Estado de Carolina del Norte)
Protéjase del mercurio en el agua de su pozo (Departamento de Salud Pública de Carolina del Norte) (PDF — 455.28 KB)
ToxFAQs. Mercurio (Agencia para el Registro de Sustancias Tóxicas y Enfermedades)

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Última actualización: 30 septiembre 2014

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