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Tox Town en español - Inquietudes de salud ambiental y sustancias químcas y tóxicas en su lugar de residencia, trabajo y diversión
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El uso cuidadoso de gas natural para cocción y calefacción no es nocivo.

¿Qué es el gas natural?

El gas natural es un combustible fósil, al igual que el carbón y el petróleo. Los combustibles fósiles se formaron cuando las capas de plantas y animales enterrados se expusieron al calor y a la presión en el curso de miles de años. La energía original de las plantas y los animales se almacena en forma de carbono en el gas natural. 

El gas natural que se usa en los Estados Unidos está compuesto principalmente de metano, que es un compuesto químico altamente inflamable. El gas natural es incoloro e inodoro en su forma pura, pero las compañías de gas le añaden un olor de advertencia fácilmente detectable cuando se presentan escapes.

El gas natural se puede quemar para producir electricidad en plantas de energía, y tiene usos residenciales, industriales y comerciales.  La quema de gas natural emite gases con efecto de invernadero que pueden contribuir al cambio climático.

En el hogar, el gas natural se usa para operar calderas, calentadores de agua, calentadores de ambiente, calentadores para piscinas y jacuzzis, chimeneas, iluminación exterior, secadoras de ropa, equipos de aire acondicionado y estufas.

Los usos industriales del gas natural están reunidos en unas pocas industrias, incluidas las de pulpa de madera y papel, metales, sustancias químicas, refinación de petróleo, piedra, arcilla, vidrio, plástico y elaboración de alimentos. El gas natural también se usa para el tratamiento y la incineración de desechos, iluminación industrial, calefacción, enfriamiento, deshumectación, fusión de vidrio, calefacción de agua, y sistemas combinados de calefacción y electricidad. Es un componente del metanol, el cual a su vez se usa para producir formaldehído y MTBE, un aditivo para la gasolina.

El gas natural se usa comercialmente en lugares como hoteles, edificios de oficinas, restaurantes y edificios públicos para calefacción ambiental, calefacción de agua, enfriamiento, cocina y generadores de electricidad.

El gas natural se usa como combustible para automotores, incluidos trasbordadores de aeropuertos, buses escolares, taxis y buses de transporte público.

¿Cómo podría estar expuesto al gas natural?

Usted podría estar expuesto al gas natural en su hogar si usa este elemento en su caldera de calefacción, estufa, calentador de agua o secador de ropa. Podría estar expuesto si usa aparatos o lámparas que funcionan con gas natural.

Podría estar expuesto al gas natural en su lugar de trabajo si labora en una planta de generación eléctrica operada con gas natural, una planta de tratamiento o incineración de residuos, un restaurante con estufas de gas natural, una planta para fundir vidrio, o una planta combinada de calefacción y energía. Podría estar expuesto si trabaja en industrias que involucran pulpa de madera y papel, metales, sustancias químicas, refinación de petróleo, piedra, arcilla, vidrio, plástico y elaboración de alimentos.

Podría estar expuesto si trabaja en un restaurante, edificio o instalación donde se usa gas natural para calefacción ambiental, calentamiento de agua, enfriamiento, cocina y generadores de energía. También podría estar expuesto si trabaja en una estación de servicio o taller de automóviles, o si conduce o repara automotores operados con gas natural.

¿Qué efectos tiene el gas natural para la salud?

La exposición a niveles extremadamente altos de gas natural puede ocasionar pérdida del conocimiento o incluso la muerte.

Si sobreviene un escape importante de gas natural, se puede reducir el aporte de oxígeno a la sangre, lo cual ocasiona mareo, fatiga, náuseas, dolor de cabeza e irregularidad de la respiración.

La exposición a bajos niveles de gas natural no supone peligro para la salud.

Cuando se quema gas natural para generar electricidad se producen óxidos nitrogenados, dióxido de carbono y metano, que pueden afectar su salud.

Si cree que ha estado expuesto al gas natural, comuníquese con su médico.

En caso de urgencia por intoxicación o si tiene alguna pregunta sobre posibles sustancias tóxicas, comuníquese con el centro de control de intoxicaciones de su localidad llamando al teléfono 1-800-222-1222.

Esta descripción se basa en la información encontrada en los enlaces virtuales citados en la versión en inglés de este tema.


Enlaces adicionales
Reseña de gas natural (Departamento de Energía de los Estados Unidos) (PDF — 613.77KB)
Seguridad del gas natural (Departamento de Bomberos de la Ciudad de Nueva York) (PDF — 786.72KB)

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Última actualización: 30 septiembre 2014

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